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七月

觉醒中的海淡江湖

海淡行业火了

7月份以来,一连串国内企业主导的并购打破了海水淡化行业的平静。

先是巴安水务宣布将收购瑞士水务股权以获得源自IDE的海淡核心技术。而后天壕环境全资收购拥有5个海淡项目业绩,以及十多项脱盐技术的赛诺水务。8月初,巴安水务宣布将再次出手,以96.7万欧元收购德国上市公司ItN的64%股权,ItN的核心产品陶瓷平板膜可以用于海水淡化反渗透工艺的前端处理。最后,也是最令人瞩目的,外媒曝出国资背景上市公司中交股份正在参与全球海淡巨头IDE Technologies的竞价收购,收购金额可能高达43亿元人民币。

之前在环保领域中受关注度并不高的海淡行业为何突然就火了?这些收购的目的何在?

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尴尬的几年

海水淡化行业并非没有火过。2012年,为促进海水淡化行业发展,国务院发布了海淡领域的第一份重要政策《关于加快发展海水淡化产业的意见》。在随之而来的行业内外广泛的分析、讨论以及预测中,海水淡化产业将成为环保领域“风口猪”的美好图景跃然纸上。《意见》中为海淡事业的发展提出了具体的量化目标:到2015年,海水淡化能力达到220万-260万吨/日(也即当年规模的3倍)。然而,随后几年海水淡化工程的发展数据却让所有人大跌眼镜:至2015年,中国海水淡化工程处理能力为102.7万吨/日,三年仅增长了38%。毫无疑问,这只猪的飞翔梦并没有实现。

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问题在哪儿

那么,问题在哪儿?其实原因并不难解释,海淡行业有一个天然的痛点:即使用上了更新更加前沿的处理工艺和技术,但产品——水却与传统的纯水或市政水生产工艺并没有多大的区别。相反,高耗能的脱盐流程带来的高成本却成为了行业的最大桎梏。

目前国内最好的海水淡化项目吨水成本也要4-5元左右。但即使是水价较高的工业用户,除天津等极少数地区以外,我国各地工业水价几乎都在4元以下,就更别说民用水了。因此在中国的绝大部分省市,海水淡化的高成本决定了其就是一桩亏钱生意。

除成本之外,政策的低执行力也是重要的原因。虽然不少人在描述我国海淡行业发展历程之时依然强行用上了“政策大力支持”的字眼。但事实是,在上述《意见》政策本身就缺乏细节与执行性的情况下,之后更是再也找不到什么像样的后续配套规划或者法律法规了,如此政策的促进作用自然可想而知。况且我国决策层对于海水淡化路线的态度本身就摇摆不定,北方城市缺水问题以南水北调而不是海水淡化来解决就可见一斑。

破局的关键

在这种情况下主要有两种思路可让这一生意摆脱成本的束缚。一个是增加收益,要么就提高水价,要么政府给予补贴。但提高水价会让本来就已经营艰难的工业企业负担增加,很难实现,民用水价上涨更是阻力重重;而政府补贴…不是不行,但纵观各行各业,依赖政府补贴的却能发展好的重资产(意味着高风险)行业简直凤毛麟角。因此,希望就落在了另一条路上:进一步降低成本。

和成本的战争似乎是海淡行业的宿命,但事实上海水淡化的成本并非没有压缩的空间,其中的关键在于,提高核心设备的技术水平和国产化率以及提升项目运营的能力。在这两点上,我们总算可以对海水淡化行业的未来感到乐观:收购,尤其是海外收购成为了国内相关企业实现破局的关键钥匙。

技术及资源的重构与整合往往是一个行业进步的动力,前面提到的这类对专业型公司标的收购和投资毫无疑问将促进先进技术间的整合,从而推动行业水平的提升。对于设备公司,海外先进技术的吸收和本土化将促进国产产品的更新迭代和国产化率提升,对于工程企业,海外标的的项目经验无疑有助于提升其系统集成能力和工程实力。对于海淡项目运营商,凭借更多国产化的设备和从国际先进项目学来的项目管运营经验以及专业管理方法,海淡项目的吨水成本压缩潜力将进一步被挖掘出来。

在种种促进因素共同作用之下,如果国内海淡项目成本下降至4元以下,并配合一些当地政府的税收优惠或者电费减免,一大批海滨城市的收益临界点将被突破,不少城市的海淡项目都将具有盈利空间,届时海水淡化将正式告别发展的慢车道。海淡行业的未来正在于此,而这也正是越来越多已经逐渐掌握收购战术的环保企业纷纷开始关注这一行业的主要原因。

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更远一些的未来

如果天马行空地去思考海水淡化与传统供水方式的区别,海水淡化行业的未来将显得更加美好一些。二者的一项较为本质的区别是:传统的供水方式所取的是总量相对固定的淡水资源;而海水淡化则取用对人类而言几乎是无限的海水,通过处理手段将无限的海水转变为有限的淡水。实际上是相当于拿处理过程中的能耗来换淡水资源。这之中的差异决定了,传统供水行业的成本和价格取决于淡水资源的稀缺程度,而海水淡化行业的成本和价格却很大程度上取决于能源的价格。

若将目光放至更为远期的未来,在各种新能源技术,特别是核聚变技术依然快速发展的背景下,人类无疑在人类毫无疑问在能源领域有着更大的进步空间和突破机会。也就是说,海水淡化的能耗劣势将在未来随着能源技术的发展而逐步消解。到时候…或许地球上再也不会有缺水的海滨城市啦!